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[사설] 한인 연방상원의원 한 걸음 남았다

앤디 김 연방하원의원이 11월5일 선거의 뉴저지 주 연방상원의원 민주당 후보로 결정됐다. 김 의원은 4일 치러진 예선에서 당 내 경쟁자들을 압도적 격차로 누르고 승리했다. 뉴저지 주는 민주당 강세 지역이어서 한인 최초의 연방상원의원 탄생 가능성이 높다.    
 
김 의원의 승리는 한인 이민역사에 또 하나의 획을 긋는 쾌거다. 한인 연방상원의원 배출이라는 목표에 바짝 다가섰기 때문이다. 연방상원은 외교와 국방, 주요 공직자 임명 등에 막강한 영향력을 행사하는 기관이다. 그만큼 상원의원의 정치적 위상도 높다. 그동안 일본,중국,인도 등 다른 아시아계 상원의원은 있었지만 한인은 없다.  
 
김 의원은 개혁적 정치인의 모습으로 주목받고 있다. 그는 관행이나 기득권 등을 거부하며 시민 정치를 표방한다. 특히 2021년 1·6 의회 폭동 사태 당시 하원의원 신분으로 묵묵히 의사당 내 쓰레기를 치우던 그의 모습은 전국적인 화제를 모았다.  그는 이번 승리도 “풀뿌리 선거운동의 성과”라고 평가하며 “변화를 위한 운동을 이어갈 것”이라고 강조했다.    
 
김 의원에게는 아직 마지막 관문이 남아 있다. 11월 본선에서의 승리다. 당선의 최대 변수는 밥 메넨데스 현 의원이다. 뇌물수수 혐의로 수사를 받고 있는 그는 무죄를 주장하며 11월 무소속 출마를 선언한 상태다. 그는 민주당 소속으로 2006년부터 20년 가까이 상원의원을 역임한 거물이다. 지역에 상당한 지지 기반을 갖고 있다는 의미다. 만약 그의 발표대로 선거에 나선다면 민주당 내지 민주당 성향 유권자의 표를 잠식할 가능성도 있다. 민주당 강세 지역이라고는 하지만 표가 분산될 경우 공화당 후보가 어부지리를 얻는 상황이 벌어질 가능성도 있다는 의미다.    
 


 뉴저지뿐 아니라 전국 한인 사회의 김 의원 지원과 지지가 필요하다. 김 의원의 당선은 또 하나의 유리 천장을 부수는 일이다.


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