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GS·두산·삼성, 美 뉴스케일과 맞손 “소형원자로 사업 공동추진”

이병수 삼성물산 부사장(오른쪽부터)과 허용수 GS에너지 사장, 존 홉킨스 미국 뉴스케일파워 사장, 나기용 두산에너빌리티 부사장이 26일 서울 강남구 GS에너지 본사에서 전 세계 SMR 발전소 사업개발 공동추진을 위한 양해각서를 체결했다. [사진 GS]

GS와 두산, 삼성 등 3개 대기업이 공동으로 차세대 원자력발전으로 불리는 소형모듈원자로(SMR) 발전소 사업에 나선다. 세계 최고 수준의 SMR 기술을 보유한 미국의 뉴스케일파워와 손잡고 전 세계에 SMR 발전소를 건설·운영하겠다는 전략이다.

GS에너지와 두산에너빌리티, 삼성물산은 26일 서울 역삼동 GS에너지 본사에서 이 같은 내용의 양해각서(MOU)를 체결했다고 밝혔다. 뉴스케일의 SMR 기술에 GS가 보유한 발전소 운영 노하우, 두산에너빌리티의 원전 기자재 공급 능력, 삼성물산의 발전소 시공 역량을 더해 시너지를 내겠다는 구상이다.

SMR은 발전 용량이 300㎿ 이하로 1000㎿ 안팎인 대형 원전에 비해 작고(Small), 공장에서 부품을 생산해 현장에서 조립(Modular)해 건설하는 원전(Reactor)이다. 방사능 유출 같은 중대사고 가능성이 작고, 대량 생산으로 원가 절감이 가능하다. 그린수소, 열 생산 등으로 다목적 활용이 가능한 것도 장점이다.


뉴스케일파워의 SMR은 지난 2020년 미국 원자력규제위원회(NRC)로부터 설계 인증을 받았다. 업계에서는 주요 경쟁사와 비교해 상업운전 가능 시기가 가장 앞서 있다고 평가받는다. 뉴스케일의 SMR을 사용한 발전소는 2029년 미국 아이다호주에 건설돼 상업 가동될 예정이다.

국내 3사가 원전 기자재 제작부터 발전소 시공, 운영까지 대부분을 맡게 되면서 그동안 침체됐던 국내 원전 산업 생태계 회복에도 영향을 미칠 전망이다. GS에너지 관계자는 “이번 MOU를 계기로 향후 SMR 위주로 재편될 세계 원전 시장을 주도할 수 있는 협력 체계가 마련됐다”고 설명했다.

영국 국립원자력연구소에 따르면 SMR 시장은 2035년께 연 150조원 규모로 성장할 것으로 전망된다. SMR 노형(원자로 형태) 개발은 미국과 러시아, 중국이 시장을 주도하고 있다. 조 바이든 미국 행정부는 차세대 원자로 기술과 SMR 개발에 7년간 32억 달러(약 3조6000억원)를 투자하기로 한 상태다.

한국은 2012년 세계 최초로 표준설계 인증을 받은 한국형 SMR인 ‘SMART’(System-integrated Modular Advanced ReacTor)를 개발했으나 현재까지 실증·상용화에 실패했다. SMR에 적합한 인허가 체계가 미비한 데다 부처 간 칸막이 행정으로 정책 지원이 지연되면서다.

윤석열 대통령 당선인이 지난해 11월 대전 대덕연구단지 내 한국원자력연구원을 방문해 소형모듈원자로(SMR)을 살펴보고 있다. [뉴시스]

다만 윤석열 정부가 들어서면 SMR 사업을 적극 지원할 것으로 보인다. 윤석열 대통령 당선인은 지난해 11월 대전 대덕연구단지 내 한국원자력연구원을 방문해 SMR 관련 시설을 살펴보기도 했다.

허용수 GS에너지 사장은 이날 행사에서 “탄소중립을 가장 효과적으로 이행할 수 있는 수단이 SMR”이라며 “뉴스케일의 SMR 기술과 한국의 원전 사업 역량이 어우러져 청정에너지 생산에 크게 기여할 것”이라고 기대했다.

나기용 두산에너빌리티 부사장은 “한·미 간 원자력 협력이 강화할 것으로 기대한다”고 말했다. 이병수 삼성물산 부사장도 “기후변화와 탄소중립이라는 사업 환경 속에서 SMR 사업이 중요한 역할을 할 것”이라고 강조했다.

존 홉킨스 뉴스케일 사장은 “한국 투자사들과 협력해 향후 10년 이내에 전 세계에서 상업생산에 돌입하겠다”고 밝혔다.

정동욱 중앙대 에너지시스템공학부 교수(한국원자력학회장)는 “GE와 히타치가 합작해 만드는 SMR도 캐나다 온타리오에서 건설을 검토한다지만 뉴스케일보다 모듈 기술은 떨어진다”며 “다만 뉴스케일은 기술은 있어도 원자로 제작 경험이 없었다. 한국 기업들과 함께 해 시너지 효과도 나고 자본금도 확충해 상업화에 도움이 될 것”이라고 전망했다.






백일현(baek.ilhyun@joongang.co.kr)

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